El telescopio Hubble encuentra seis galaxias muertas del universo primitivo

Los expertos en astronomía señalan que cuando el universo tenía unos 3.000 millones de años experimentó el nacimiento de estrellas más prolífico en su larga historia. Sin embargo, el Telescopio Espacial Hubble y el Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array (ALMA) ubicado al norte de Chile, en el desierto de Atacama, observaron objetos cósmicos de ese período…

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Los expertos en astronomía señalan que cuando el universo tenía unos 3.000 millones de años experimentó el nacimiento de estrellas más prolífico en su larga historia. Sin embargo, el Telescopio Espacial Hubble y el Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array (ALMA) ubicado al norte de Chile, en el desierto de Atacama, observaron objetos cósmicos de ese período y encontraron verdaderas rarezas: seis galaxias del universo primitivo, masivas y “muertas”. A pesar de pertenecer a un tiempo con mucha actividad, dichas galaxias se quedaron sin hidrógeno frío, el combustible con el que se crean las estrellas.

Se cree que esas galaxias se expandieron desde entonces, pero no a través de la creación de estrellas sino fusionándose con otras pares más pequeños y gas.

Hubble y ALMA encontraron estas extrañas galaxias aumentando sus capacidades, al tomar provecho de una “lente natural” del espacio que se crea por cúmulos de galaxias masivas en primer plano. Según explican los científicos en el estudio publicado en la revista Nature, la gravedad de esos cúmulos estira y amplifica la luz de las galaxias de fondo, permitiendo a los investigadores usarlas como “lupas” y así estudiar sus características en detalle.

En ese momento de nuestro universo, todas las galaxias deberían estar formando muchas estrellas. Es la época de máxima formación”, comentó la astrónoma Kate Whitaker, autora principal del estudio. “Mediante el uso de lentes gravitacionales fuertes como telescopios naturales, podemos encontrar las galaxias distantes, más masivas y las primeras en detener su formación estelar”, agregó Whitaker.

Tal como nota la NASA, uno de los principales responsables del proyecto Hubble, aproximadamente 11.000 millones de años después, en el universo actual, “se cree que estas galaxias anteriormente compactas han evolucionado para ser más grandes, pero aún están muertas en términos de cualquier nueva formación estelar”.

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Galaxias de vida breve

Las seis galaxias encontradas tuvieron vidas cortas, creando sus estrellas en un tiempo escueto. Siguiendo a la agencia espacial estadounidense, el motivo por el que cesó la formación estelar de modo abrupto (es decir, la pérdida de hidrógeno frío) es un enigma.

Whitaker establece algunas hipótesis al respecto. “¿Se creó un agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia y calentó todo el gas? Si es así, el gas podría estar todavía allí, pero ahora estaría caliente. O podría haber sido expulsado y ahora está impidiendo que se acumule de nuevo en la galaxia. ¿O la galaxia simplemente lo usó todo y se cortó el suministro? Estas son algunas de las preguntas abiertas que continuaremos explorando con nuevas observaciones en el futuro”, señaló la especialista.

El telescopio espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA).

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